Plastikverschmutzung ist ein großes Issue – und es ist noch nicht zu spät, es zu beheben

Die weltweite Kampagne zur Kontrolle von Plastikmüll ist eine der am schnellsten wachsenden Umweltursachen, die jemals durchgeführt wurden. Es hat jedoch nicht ausgereicht, die wachsende Tonnage von weggeworfenem Kunststoff, die in den Meeren landet, einzudellen.

In den nächsten 10 Jahren werden die Abfälle, die in die Wasserstraßen und letztendlich in die Ozeane gelangen, 22 Millionen Tonnen und möglicherweise sogar 58 Millionen Tonnen pro Jahr erreichen. Und das sind die „guten“ Nachrichten – denn diese Schätzung berücksichtigt Tausende ehrgeiziger Verpflichtungen von Regierung und Industrie zur Reduzierung der Plastikverschmutzung.

Ohne diese Zusagen wäre ein Business-as-usual-Szenario fast doppelt so schlecht. Ohne Verbesserungen bei der Abfallbewirtschaftung, die über das heutige Maß hinausgehen, würden bis 2030 99 Millionen Tonnen unkontrollierter Plastikmüll in die Umwelt gelangen.

Diese beiden Szenarien, das Ergebnis neuer Forschungen eines internationalen Wissenschaftlerteams, sind weit entfernt von der ersten 2015 veröffentlichten globalen Bilanz, in der geschätzt wird, dass jährlich durchschnittlich 8,8 Millionen Tonnen in die Ozeane fließen. Das war eine Figur, die für die Welt so verblüffend war, als sie vor fünf Jahren veröffentlicht wurde, dass sie dazu beitrug, die Plastikmüllbewegung zu beleben.

Jenna Jambeck, Ingenieurprofessorin an der Universität von Georgia, die diese Zahl berechnet hat, hat ebenfalls eine anschauliche Analogie entwickelt, um sie in einen Zusammenhang zu bringen. Es wäre das Äquivalent eines Muldenkippers, der ein Jahr lang jeden Tag jede Minute eine Ladung Plastik in den Ozean kippt. Jambeck ist auch Teil des Teams, das die neuen Berechnungen erstellt hat. Eine neue Methode zur Visualisierung von 22 bis 58 Millionen Tonnen zu entwickeln, erwies sich jedoch als Herausforderung.

“Ich weiß es nicht. Wir betreten das Unverständliche “, sagt sie. „Wie wäre es mit einem Fußballstadion, das jeden Tag mit Plastik gefüllt ist? Oder genug Plastik, um Rhode Island oder das Land Luxemburg knöcheltief zu bedecken? “

Keine dieser neuen Analogien erfasst, obwohl sie genau sind, das Ausmaß dessen, worum es geht. (Mehr: Wir ertrinken in Plastik – finden Sie heraus warum.)

Wie beim Klimawandel hängt vieles davon ab, wie die Weltgemeinschaft in den nächsten Jahrzehnten reagiert. Und obwohl die Parallelen zwischen dem Problem des Plastikmülls und dem Klimawandel offensichtlich sind – beide wurzeln in Öl, dem Grundbestandteil für die Herstellung von Kunststoffen, unterscheiden sie sich in einer wesentlichen Hinsicht: der Persistenz von Plastik. Obwohl es eine noch so entfernte Möglichkeit gibt, dass Technologie und Wiederherstellung natürlicher Ökosysteme CO2 aus der Atmosphäre entfernen könnten, gibt es für Kunststoff kein solches Analogon. Praktisch unzerstörbar, verschwindet es nicht.

“Für mich ist das größte Problem die Frage der Beständigkeit”, sagt George Leonard, Chefwissenschaftler der Ocean Conservancy und Mitglied des Teams, das diese neueste Prognose erstellt hat. „Wenn wir das Problem der plastischen Verschmutzung im Ozean nicht in den Griff bekommen, drohen wir, das gesamte marine Nahrungsnetz vom Phytoplankton bis zu Walen zu kontaminieren. Und wenn die Wissenschaft dies einholt und vielleicht endgültig zu dem Schluss kommt, dass dies problematisch ist, wird es zu spät sein. Wir werden nicht zurückkehren können. Diese riesige Menge Plastik wird im Wesentlichen für immer in die Tierwelt des Ozeans eingebettet sein. “

Die Kraft von zwei

Royal Dutch Shell wird in seinem neuen Werk in Beaver County, Pennsylvania, solche Kunststoffpellets herstellen. Die Anlage wird mehr als eine Million Tonnen der winzigen Pellets erzeugen. Viele in der Region Pittsburgh sehen darin einen wirtschaftlichen Motor, andere machen sich Sorgen über die langfristigen Umweltschäden.

Foto von Ross Mantle, New York Times / Redux

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Die Analyse ist die zweite in den letzten Wochen, die einen Blick auf die Zukunft der Kunststoffwirtschaft wirft und zu dem Schluss kommt, dass die Korrektur des Abfallproblems – 40 Prozent des heute hergestellten Kunststoffs sind Einwegverpackungen – eine grundlegende Änderung der Überlegungen zur Herstellung, Verwendung und Verwendung von Kunststoffen erfordert. und verworfen.

Die neuen Erkenntnisse wurden von einem Team von Wissenschaftlern gewonnen, das von der National Science Foundation über das National Socio-Environmental Synthesis Center (SESYNC) der University of Maryland finanziert wurde. Das andere Projekt, das auf 2040 blickt, wurde von den Pew Charitable Trusts und SYSTEMIQ, einer in London ansässigen Umweltberatungs- und Investmentfirma, geleitet und erstmals im Juli veröffentlicht. Beide Studien wurden im September gemeinsam in der Zeitschrift Science veröffentlicht.

Was ungewöhnlich ist, ist, dass zwei unabhängige wissenschaftliche Arbeitsgruppen, die unterschiedliche Methoden und Zeitpläne verwendeten, zu denselben allgemeinen Schlussfolgerungen kamen. Beide machten die zunehmende Menge an Kunststoff in den Meeren für das Wachstum der Kunststoffproduktion verantwortlich, das die Fähigkeit der Welt übertrifft, mit dem Sammeln von Plastikmüll Schritt zu halten. Sie waren sich auch einig, dass die Reduzierung von aufsteigendem Abfall eine Verringerung der aufsteigenden Produktion von neuem Kunststoff erfordert.

„Das Ausmaß des Problems ist das gleiche. Der Unterschied liegt in der Methodik “, sagt Stephanie Borrelle, Meeresbiologin in Neuseeland und Hauptautorin der SESYNC-Studie. „Wir müssen etwas dagegen tun und es bald tun. Unsere jährliche Leckagezahl berücksichtigt nicht, was sich bereits in den Ozeanen befindet. “

Beide Projekte kamen auch zu dem Schluss, dass Plastikmüll mit vorhandenen Technologien erheblich reduziert, aber nicht beseitigt werden kann. Dazu gehören die Verbesserung der Sammlung und des Recyclings von Abfällen, die Neugestaltung von Produkten zur Beseitigung von Verpackungen aus nicht recycelbaren Kunststoffen, die Erweiterung nachfüllbarer Materialien und in einigen Fällen der Ersatz anderer Materialien. Lösungen wie das Recycling, das mittlerweile weltweit bei rund 12 Prozent liegt, würden jedoch auch eine massive Ausweitung mit vielen zusätzlichen Recyclinganlagen erfordern, die es nicht gibt.

Das SESYNC-Projekt sieht außerdem vor, nach Möglichkeit Plastikmüll von den Küsten zu entfernen. Um einen Eindruck von der Größenordnung zu bekommen, die zur Erreichung dieses Ziels erforderlich ist, müssten eine Milliarde Menschen an der jährlichen Strandreinigung der Ocean Conservancy teilnehmen, an der jetzt etwa eine Million Freiwillige teilnehmen.

„Die unangenehme Wahrheit ist jetzt, dass dieses übliche Wachstum bei der Produktion neuer Kunststoffe nicht mit der Beendigung von Kunststoffen in der Natur vereinbar ist“, sagt Ben Dixon, ehemaliger Nachhaltigkeitsmanager bei Royal Dutch Shell und Partner bei SYSTEMIQ. „Das ist die unbequeme Wahrheit, die beide Studien auf den Punkt bringen. Unter den Füßen dieser Unternehmen sehen wir möglicherweise mehr Druck von Investoren, Kunden und einer Veränderung der Welt. “

Beide Projekte erregten die Aufmerksamkeit der Kunststoffindustrie, die die Forschung schnell lobte, aber die Idee, die Produktion von jungfräulichem Kunststoff zu reduzieren, als “äußerst kontraproduktiv und unpraktisch” abwies, wie der American Chemistry Council, eine Handelsgruppe für die petrochemische Industrie. In E-Mail-Antworten stimmten ExxonMobil und Dow Chemical, zwei der weltweit führenden Hersteller von Polyethylen, zu.

“Die Reduzierung der Produktion zur Lösung des Abfallproblems wird wiederum das Kohlenstoff- und Klimaproblem verschärfen, da alternative Materialien höhere Emissionen aufweisen”, sagte Dow.

Die Herstellung von Kunststoff stößt weniger CO2 aus und verbraucht weniger Wasser als Glas oder Aluminium. Einige argumentieren, dass eine solche Buchhaltung nicht immer alle Kosten berücksichtigt, wie z. B. Umweltsanierung und Gewicht. Die Glasherstellung stößt weniger CO2 pro Gramm aus, Glasflaschen sind jedoch schwerer. Und in der Meereswelt, so heißt es, geht es nicht darum: Schildkröten fressen Plastiktüten, keine Glasflaschen und Aluminiumdosen.

Todd Spitler, ein Exxon-Sprecher, sagte, der Fokus des Unternehmens werde darauf liegen, “die Recyclingfähigkeit von Kunststoff zu verbessern, Verbesserungen bei der Rückgewinnung von Kunststoffabfällen zu unterstützen und den Verlust von Kunststoffpellets aus unserem Betrieb zu minimieren”.

Die SESYNC-Studie fordert die Festlegung globaler Grenzen für die Herstellung von jungfräulichem Kunststoff, eine Empfehlung, die wahrscheinlich nicht umgesetzt wird. Auf der letzten Sitzung des Umweltprogramms der Vereinten Nationen in Nairobi, Kenia, im Jahr 2019 endeten die Verhandlungen über die Verabschiedung einer Resolution, in der der Ausstieg aus Einwegkunststoffen bis 2025 und die Ausarbeitung eines rechtsverbindlichen Vertrags über Plastikabfälle gefordert wurden, in einer Pattsituation.

Die Pew / SYSTEMIQ-Studie fordert eine Reduzierung der Neuwareproduktion um 11 Prozent. Es wird argumentiert, dass genügend Kunststoffabfälle recycelt und zu neuen Kunststoffen verarbeitet werden können, um die Nachfrage zu befriedigen. Das Problem ist, dass Frischkunststoff – neues Harz aus Erdgas oder Öl – so billig ist, dass es die Wirtschaftlichkeit des Recyclingmarktes untergräbt. Es ist einfach billiger, neuen Kunststoff herzustellen, als Einwegkunststoff zu sammeln, zu sortieren und zu neuem Ausgangsmaterial zu verarbeiten. Besonders jetzt, mit dem Zusammenbruch der Ölpreise. (Lesen Sie hier mehr über die SYSTEMIQ-Studie.)

Die Kunststoffproduktion soll bis 2050 steigen

Laut einem Bericht des American Chemistry Council aus dem Jahr 2019 wird sich die Produktion bis 2050 voraussichtlich mehr als verdoppeln – von 308 Millionen Tonnen im Jahr 2018 auf 756 Millionen Tonnen im Jahr 2050 erwartet. In den USA sind es 203 Milliarden US-Dollar Laut den im vergangenen Februar veröffentlichten ACC-Zahlen wurden 343 neue oder erweiterte Chemiefabriken zur Herstellung von Kunststoffen investiert. Laut einer Schätzung des Zentrums für internationales Umweltrecht soll die Produktionskapazität für Ethylen und Propylen um 33 bis 36 Prozent steigen.

Keith Christman, Geschäftsführer des ACC für Kunststoffmärkte, sagt, dass die Nachfrage nach Kunststoffprodukten wie leichten Autoteilen und Materialien für den Hausbau, einschließlich Isolierung und Wasserleitungen, nur noch zunehmen wird.

“Neue Technologien sind die Richtung, in die sich die Branche bewegt”, sagt er.

Historisch gesehen hat die Kunststoffproduktion seit den 1950er Jahren fast kontinuierlich zugenommen, von 1,8 Millionen Tonnen im Jahr 1950 auf 465 Millionen Tonnen im Jahr 2018. Ab 2017 sind 7 Milliarden der weltweit in diesem Zeitraum produzierten 8,8 Milliarden Tonnen zu Abfall geworden.

Die Branche führt das künftige Wachstum auf zwei Faktoren zurück: die zunehmende Weltbevölkerung und die Nachfrage nach mehr Konsumgütern aus Kunststoff, die durch die zunehmende Kaufkraft einer wachsenden Mittelschicht angetrieben werden. Die Vereinten Nationen gehen davon aus, dass die Weltbevölkerung, die jetzt etwa 7,8 Milliarden beträgt, bis 2050 etwa zwei Milliarden mehr hinzufügen wird, vor allem in Asien und Afrika. Weltweit wird erwartet, dass die Mittelschicht bis 2039 um 400 Millionen Haushalte wächst – und hier wird das Wachstum des Kunststoffmarktes stattfinden.

Afrika zeigt, um nur ein Beispiel zu nennen, die Komplikationen, die vor uns liegen, um in den kommenden Jahrzehnten die Kontrolle über Plastikmüll zu erlangen. Laut einem im letzten Jahr veröffentlichten UN-Bericht erzeugt der Kontinent heute im weltweiten Vergleich eine geringe Abfallmenge. Es gibt auch begrenzte Umweltvorschriften, eine schwache Durchsetzung und unzureichende Systeme zur Abfallbewirtschaftung. Da die Bevölkerung explodiert und urbaner wird und sich die Kaufgewohnheiten mit zunehmendem Lebensstandard ändern, wird Afrika südlich der Sahara voraussichtlich die dominierende Region sein, in der Siedlungsabfälle entstehen.

„Jeder muss eine Rolle entlang der gesamten Wertschöpfungskette spielen“, sagt Guy Bailey, ein führender Kunststoffanalyst bei Wood Mackenzie, einem auf Energie, Chemikalien, Bergbau und andere Forschung spezialisierten Beratungsunternehmen.

„Wenn Sie ein Recycler sind, ist es schwierig, eine Investition zu tätigen, wenn die Ölpreise die Wirtschaftlichkeit Ihres Unternehmens vollständig zerstören. Wenn Sie eine Verpackungsfirma sind, stehen Sie vor so vielen Materialien, dass es schwer ist zu wissen, welche Sie auswählen müssen. Wenn Sie ein Chemieunternehmen sind, können Sie die Reputationsherausforderung deutlich erkennen. Sie riskieren, ihre soziale Lizenz für den Betrieb zu verlieren, wenn die Dinge zu weit gehen. Sie wollen diese Herausforderungen angehen. “

Die im vergangenen Jahr von 50 Industrietitanen gegründete Allianz zur Beendigung von Kunststoffabfällen hat sich verpflichtet, 1,5 Milliarden US-Dollar in die Entwicklung von Lösungen zur Verbesserung der Methoden zur Sammlung von Kunststoffabfällen und zum Recycling in neue Produkte zu investieren. Bisher wurden 14 Projekte gestartet, viele davon in Südostasien und Afrika, darunter auf den Philippinen, in Indonesien und in Ghana.

Jacob Duer, Präsident und CEO, sagte, der neue Bericht “bekräftigt die Notwendigkeit und Dringlichkeit, das Problem anzugehen, und unterstreicht die Bedeutung eines Paradigmenwechsels.”

Mit zunehmender Reife der in Singapur ansässigen Organisation werde die Anzahl der Projekte und Kapitalinvestitionen zunehmen. Aber es ist dagegen, die Produktion von Neuware zu reduzieren.

Sowohl Duer als auch Martyn Ticknet, Leiter der Projektentwicklung der Allianz, sehen Ähnlichkeiten zwischen der Bekämpfung von Plastikmüll und den weltweiten Bemühungen, das Loch in der Ozonschicht zu schließen, das in den 1970er Jahren begann. Letztes Jahr war das Loch auf die kleinste Größe seit seiner Entdeckung geschrumpft.

“Wir haben schon früher große Krisen gelöst”, sagt Ticknet. “Es dauert einige Zeit, um loszulegen.”

Eine frühere Version dieser Geschichte gab dem Geschäftsführer der Kunststoffmärkte beim American Chemistry Council einen falschen Namen. Es ist Keith Christman.

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